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NB-IoT 機遇涌現,芯片廠商分的大蛋糕?

2019-11-12 09:03 iot101君

導讀:NB-IoT 帶給芯片廠商數十億出貨量的機遇,催生芯片領域新的格局形成,而立足自身資源,通過創新和生態能力提升是 NB-IoT 芯片廠商占據一席之地之道。

低功耗廣域網絡(LPWAN)技術的成熟,不但給物聯網補齊了通信層的短板,也給整個產業鏈開啟了新的機遇。NB-IoT 在過去 3 年時間里的快速發展,催生出一系列新的產品和業態,其中,NB-IoT 給芯片產業帶來規模化的出貨前景,這一領域開始形成新的格局,這個過程中對于芯片廠商創新、生態能力等方面提出更多要求。

規模化市場即將開啟,NB-IoT 芯片迎來新的機遇

從 2016 年 NB-IoT 標準凍結至今 3 年多的時間,放眼全球,多個角度顯示 NB-IoT 已形成了快速發展態勢。在筆者看來,兩方面的數據印證這一態勢。

(1)NB-IoT 網絡基礎設施就緒

全球大部分主流運營商已將 NB-IoT 作為其低功耗廣域網絡的首要選擇。根據 GSMA 最新數據,截止 2019 年 10 月份,全球已商用的低功耗蜂窩物聯網網絡為 123 張,其中 NB-IoT 商用網絡為 89 張,eMTC 商用網絡為 34 張。可以看出,亞洲、歐洲、美洲、澳洲大部分國家和地區已實現大范圍 NB-IoT 覆蓋。

(2)蜂窩物聯網連接主力向 NB-IoT 遷移

網絡基礎設施的準備就緒,全球 NB-IoT 應用也開始發力。在過去十多年中,蜂窩物聯網的連接借助運營商已有的 2G/3G/4G 網絡,這些網絡基礎設施更多是為人與人通信設計的。NB-IoT 是針對物與物通信設計,在很大程度上加速蜂窩物聯網應用的落地。根據市場研究公司 Counterpoint 調研的數據,截止 2018 年 6 月底,蜂窩物聯網的連接份額分布中,基于 2G 和 4G 的連接數占據 73%以上的份額,NB-IoT 占所有蜂窩物聯網連接數的份額僅有 4%左右;而到了 2025 年,預計 NB-IoT 在蜂窩物聯網連接中份額最高,達到 45%的份額。

未來 5-6 年中,2G 連接數份額大幅下降和 NB-IoT 份額大幅攀升形成了鮮明的對應。產業代際升級過程中往往會給產業鏈產生新的機遇,蜂窩物聯網連接方式主力的遷移,也直接給上游芯片生態注入騰籠換鳥的機遇。

作為蜂窩物聯網連接數最多的一種網絡制式,能夠直接帶來大量的芯片產品出貨量。根據 GSMA 發布的《The Mobile Economy 2019》報告中顯示,到 2025 年物聯網連接數將達到 252 億,相對于 2018 年新增 161 億連接數。

根據多家研究機構的分析,廣域的蜂窩物聯網連接數占物聯網總連接數約 20%-30%的份額。以此計算,到 2025 年約有 50-75 億的蜂窩物聯網連接數,而其中 40%以上,即保守估計有 20-30 億的 NB-IoT 連接。這一連接規模,未來 5 年中將給 NB-IoT 芯片領域帶來 20-30 億片的新增出貨量,同時給芯片廠商帶來機遇。

NB-IoT 芯片市場新結構開始形成,面向應用創新更加重要

由于 NB-IoT 發展形成的代際轉化機遇,相對原有蜂窩物聯網芯片領域格局,目前國內外 NB-IoT 芯片發生新的變化,已形成龍頭企業、中小企業、創業企業共存的市場格局。一方面,和手機芯片相比,物聯網芯片功能相對簡單,很多團隊具備研發能力;另一方面,各類技術進步以及知識產權市場的形成,簡化了底層芯片開發的難度,例如軟件定義無線電(SDR)技術的應用、NB-IoT IP 授權市場化發展,讓各類規模芯片廠商快速開發產品成為可能。

不過,由于 NB-IoT 面向國民經濟各行各業,形成大量形態各異的應用場景,一套固定的通信解決方案無法滿足多樣化的場景需求。比如,一些場景看重更加小的體積、一些場景需要超低功耗、一些場景需要多種連接的切換、一些場景需要一定量端側算力等等,可能需要對應不同側重點的 NB-IoT 產品。場景應用導向已不僅僅是和終端、解決方案廠商有關,而是要求產業鏈上下游各環節都有這方面意識,因而從方案側向上游芯片側傳導,上游芯片環節也需要注重應用導向的產品設計理念。

正是由于 NB-IoT 多樣化應用場景的特征,芯片領域才會出現新的市場格局,不同規模、不同背景的芯片廠商能夠基于自身優勢開展創新,并獲得一定的市場空間。市場對芯片的創新提出更多要求,這些要求除了技術創新外,還需要對應用場景有深入理解、在產業生態中具有廣泛的觸點。基于這些方面的積累,芯片產品方能在眾多玩家中做到差異化并滿足市場需求。

立足資源優勢,通過生態能力拓展實現差異化創新

在過去幾年 NB-IoT 發展歷程中,大量重點行業應用并非僅僅方案商和客戶在參與,實際上從芯片、模組、運營商、系統設備廠商到方案商和客戶都是緊密合作來推動落地的。可以看出針對 NB-IoT 的落地,要讓市場更多采用某一芯片平臺,芯片廠商需要更加緊密的與產業鏈合作,對合作伙伴提供必要的服務支持。

對于這方面的態勢,筆者認為現有 NB-IoT 芯片廠商需要進一步拓展其生態能力,來實現差異化創新。生態能力表現在:

(1)歷史積累轉化的能力:在產業鏈中持續深耕和積累的資源,并且能夠轉化為當前 NB-IoT 生態合作的優勢;

(2)助力合作伙伴的能力:作為具有底層技術實力的群體,如何將自身的優勢用于助力合作伙伴在相關領域的成功。

筆者相信,在眾多 NB-IoT 芯片廠商中,每家廠商都意識到生態能力的重要性并積極增強這一能力。我們以紫光展銳為案例,來探索 NB-IoT 芯片廠商在構建生態能力中的努力。

在筆者看來,紫光展銳作為多年從事物聯網芯片設計的廠商,可以充分挖掘其現有資源,在歷史積累轉化的能力方面來提升其生態能力,表現在三個方面:

第一,與模組環節的關系

眾所周知,物聯網芯片的直接下游群體是模組廠商,模組廠商對于芯片產品的選擇態度直接決定了該產品能否大規模向市場推廣。根據三大運營商的數據,國內 2G 物聯網連接數已達到數億的規模,而紫光展銳在 2G 市場中已成為領頭羊,尤其是近幾年中,業界主流的模組廠商的 2G 產品中都選擇紫光展銳的平臺。

筆者曾向多家主流模組廠商做過調研,模組廠商大范圍采用一個芯片廠商的 2G 平臺,其 NB-IoT、LTE 等新產品更容易采用該芯片廠商的平臺,因為有著類似的編譯環境、熟悉的合作流程和服務支持保障等,加速模組廠商產品開發。從這個角度來看,紫光展銳在 2G 芯片產品中與模組廠商的緊密合作,為模組廠商選擇其 NB-IoT 產品打下較好基礎,紫光展銳應該提升這一歷史積累轉化成當前優勢的能力。

第二,應用導向產品設計的經驗

正如前文所述,物聯網場景化特點使應用導向的理念傳導至上游芯片環節,這一理念的實踐也需要一個持續的過程。由于在 2G 物聯網領域,紫光展銳曾推出過多款芯片,根據市場需求來實踐應用導向的產品設計理念,例如獲得市場廣泛接納的 RDA8955,在協議支持、認證、尺寸、功耗、性價比等方面考慮到應用場景的需求,因此可以說其在踐行這一理念中積累了不少經驗。

2G 產品設計經驗,能否進一步轉化成 NB-IoT 產品的優勢?或許后續還是需要紫光展銳對于應用需求進一步深入理解。目前,紫光展銳已有春藤系列三款產品,分別為 NB-IoT 單模、NB-IoT/GSM 雙模和 NB-IoT/eMTC/GSM 三模,隨著技術的演進和物聯網應用規模增長,業界對于紫光展銳高性價比產品寄予很高期望。

第三,對物聯網場景的觸點

由于需要對最終場景的深入理解,能夠觸及更多物聯網場景,獲得各類場景落地經驗,對于新產品的設計具有重要意義。此前,2G 物聯網已經應用于穿戴設備、物流跟蹤、無線抄表、智慧安防、智慧金融、共享單車、車聯網等大量行業,在行業應用尤其是規模化應用中形成大量經驗。

目前,2G 面臨漸進式減頻退網的形勢,很多應用需要逐漸遷移至 NB-IoT,一些領域面向 NB-IoT 產生新的連接需求。紫光展銳產品在原來 2G 拓展中獲得了很多行業應用場景觸點的機會,在 2G 向 NB-IoT 遷移和這些行業新需求中,原有廣泛觸點獲取的經驗或許對目前 NB-IoT 有不少支持。

以上三方面的歷史經驗,形成紫光展銳在 NB-IoT 產品設計和推廣中已有的資源積累,也是其 NB-IoT 擁有的區別于其他同行的差異化資源,若運用得當則可能轉化為其 NB-IoT 的生態能力。

當前,全球主流運營商 NB-IoT 準備就緒的背景下,NB-IoT 出海成為業界一個熱議話題,廣闊的海外市場給國內廠商帶來更多機遇。不過,國內物聯網企業出海中會遇到設備認證、合規性等多方面的挑戰,獲得當地運營商的認可和支持就顯得比較重要。其中,運營商的認證是出海首要面臨的門檻。

就紫光展銳來說,該公司的 NB-IoT 單模芯片春藤 8908A 在近期獲得了德國電信在其窄帶物聯網(NB-IoT)解決方案 IoT Solution Optimizer 的全球認證,將成為德電全球范圍內芯片推薦平臺。在筆者看來,這不僅僅是紫光展銳一家企業獲益,獲得德電的認證在一定程度上給其“助力合作伙伴的能力”方面打開一個入口。

為什么這么說呢?因為德國電信作為一家跨國電信運營商,目前已在 9 個國家開啟了 NB-IoT 網絡的商用,獲得德國電信認證,基于其芯片的物聯網終端就可以接入這 9 個國家的 NB-IoT 網絡。實際上,未來能夠接入的不僅限于這 9 張網絡。早在去年 6 月份,在 GSMA 的協助下,德國電信和沃達豐在歐洲完成首個 NB-IoT 漫游試驗,在 NB-IoT 異網漫游商用后,德國電信的用戶也可以連接至沃達豐在各國的 NB-IoT 網絡。最新數據顯示,沃達豐已在 16 個國家開通 NB-IoT 商用網絡。

這就意味著搭載春藤 8908A 芯片的終端可以獲得更多海外市場機會,從這個角度來看,芯片廠商積極拓展海外運營商關系,打破出海壁壘,通過這個入口增強“助力合作伙伴的能力”,進而達到增強其生態能力目的。

最新數據顯示,國內 NB-IoT 連接數已達到 7000 萬,水務和燃氣兩個行業雙雙突破 1000 萬,NB-IoT 出海也提升議事日程。NB-IoT 規模化商用即將開啟,雖然為芯片企業帶來機遇,但新的芯片市場格局,需要企業具備創新和生態能力。


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